Kas du metus Šiaulius ir Šiaulių kraštą sudrebina tarptautinis folkloro konkursas-festivalis „Saulės žiedas“. Šis, vienas iš nedaugelio tokio pobūdžio renginių Rytų Europoje, pirmą kartą įvykęs 2005-aisiais, šiemet, liepos 3–7 dienomis, Saulės mieste šurmuliuos jau penktąjį kartą.
Renginys yra įtrauktas į IOV – Tarptautinės liaudies meno organizacijos (prie UNESCO) ir tarptautinių šokių festivalių federacijos (FIDAF) – renginių sąrašą ir yra vienas didžiausių regiono kultūrinių įvykių.
2005 metais prasidėjęs, dar niekam nežinomas tarptautinis konkursas-festivalis „Saulės žiedas“ šiauliečius ir miesto svečius stebino dalyvių gausa, kurių būta iš Anglijos, Italijos, Kipro, P. Korėjos, Lenkijos, Latvijos, Moldovos, Nyderlandų, Norvegijos, Suomijos, Ukrainos, Slovėnijos.
2007 m. liepos 8–14 d. vykusiame II-ąjame „Saulės žiedo“ konkurse-festivalyje dalyvavo apie 400 dalyvių iš 11 užsienio šalių (Graikijos, Ispanijos, Latvijos, Lenkijos, Serbijos, Slovakijos, Slovėnijos, Švedijos, Turkijos, Ukrainos, Vengrijos) ir apie 300 dalyvių iš Lietuvos. Per septynias konkurso-festivalio dienas įvyko 29 koncertai: 18 Šiaulių mieste ir 11 apskrityje.
Vienas pagrindinių akcentų atidarymo šventėje buvo Mindaugo karūnavimo diena, kurios renginiuose dalyvavo užsienio ir Lietuvos folkloro atlikėjai. Vienu iš Valstybinės dienos minėjimo atributų tapo Lietuvos trispalvę simbolizuojantys balionai, kurių per tūkstantis buvo nuleista ant dalyvių galvų. Liepos 14 d. Šiauliuose buvo sukurtas gyvų gėlių kilimas „Karūna karaliui Mindaugui“, kuriame atsispindėjo ir „Saulės žiedo“ bei Valstybės dienos simbolika. Specialiai „Saulės žiedui“ Šiaulių valstybinis choras „Polifonija“ sukūrė programą „Pasaulio tautų folkloras“, apeiginis bei religinis folkloras skambėjo Šiaulių katedroje vykusiame koncerte „Nuo apeiginio folkloro iki...“. Vyko koncertas „Folkloras kitaip“, kuriame dalyvavo stipriausi Šiaulių miesto kolektyvai, reprezentuojantys tradicinės muzikos raidą ir daug kitų renginių.
2009 m. liepos 8–14 d. vykęs III-iasis „Saulės žiedas“ pritraukė daugiau nei 600 folkloro atlikėjų iš 11 šalių. Renginyje dalyvavo kolektyvai iš Graikijos, Lenkijos, Slovėnijos, Turkijos, Indijos, Prancūzijos, Pietų Korėjos, Bulgarijos, Gruzijos, Rumunijos ir, žinoma, Lietuvos. Festivalio metu įvyko per 20 koncertų Šiaulių mieste bei Šiaulių apskrityje. Jau tradicija tapo konkurso-festivalio metu rengiama tautodailės, liaudies amatų mugė, Lietuvos karaliaus Mindaugo karūnavimo dienos minėjimas. Pirmą kartą „Saulės žiede“ įvyko kulinarinio paveldo mugė, buvo sukurtos floristinės kompozicijos tautinio kostiumo motyvais.
2011 m. liepos 5–12 d. Šiauliuose nuaidėjo IV-asis „Saulės žiedo“ festivalis-konkursas, į Šiaulius sukvietęs daugiau nei 500 dalyvių iš 14 užsienio šalių (Austrijos, Baltarusijos, Italijos, Kolumbijos, Latvijos, Lenkijos, Nepalo, Nigerijos, Rusijos, Serbijos, Slovakijos, Slovėnijos, Šri Lankos, Jordanijos bei Lietuvos). Folkloro kolektyvai buvo kviečiami dalyvauti 25 koncertuose bei stebėti konkursinę programą. IV-asis „Saulės žiedas“ buvo skirtas tradiciškai paminėti Valstybės (Lietuvos karaliaus Mindaugo karūnavimo) dieną, 775-ąjį Šiaulių miesto jubiliejų bei pradėti ruoštis penktosioms TAFISA pasaulio sporto visiems žaidynėms ,,Šiauliai 2012“.
Kasmet, nuo pat 2005-ųjų „Saulės žiedo“ programa plečiasi, įvairėja ir susilaukia vis daugiau dalyvių ir žiūrovų dėmesio. Varžomasi net šešiose kategorijose, kurios apima platų folkloro atlikėjų ratą: nuo tradicinio folkloro šokėjų, instrumentinės muzikos, dainavimo grupių, solo vokalistų, instrumentalistų iki stilizuoto folkloro grupių. Kasmet konkursą vertina autoritetinga tarptautinė komisija. „Saulės žiedas“ išsiskiria tuo, kad yra ir folkloro kolektyvų varžytuvės, ir festivalis vienu metu. Dalyviai gali pasirodyti festivalio programoje, bet nedalyvauti konkurse.
„Saulės žiedas“ turi susiformavusias tradicijas, veiklas, kurios vykdomos kasmet. Renginys iškilmingai pradedamas dalyvių paradu, atidarymo koncertu. Visada paminimas Šiaulių miesto gimtadienis, Lietuvos karaliaus Mindaugo karūnavimo diena, vyksta tautodailininkų bei amatininkų mugės, sau artimas erdves randa ir chorinės, bažnytinės, kamerinės bei kitų muzikos žanrų gerbėjai. Kasmet įgyvendinamos įvairios iniciatyvos – organizuojamos parodos, vykdoma kulinarinio paveldo mugė, kuriamos floristinės kompozicijos.
Tarptautinio folkloro konkurso-festivalio „Saulės žiedas“ tikslas – skatinti Lietuvos ir kitų šalių susidomėjimą Lietuvos tradicine kultūra, plėtoti ir skatinti kultūrinį, tarpinstitucinį bendradarbiavimą, pažinimą, sklaidą, ugdyti kokybiškesnį, profesionalesnį, diskursyvų požiūrį vertinant etninę kultūrą, jos sklaidą, sudaryti sąlygas jauniems atlikėjams susipažinti ir perimti Lietuvos folkloro tradicijas, skatinti jaunimo domėjimąsi liaudies kultūra, Šiaurės Lietuvos turizmą, verslumą.
Renginio organizatoriai taip pat siekia skatinti savanorystės idėją, Daugiausia savanorių festivalis sulaukia iš Šiaulių universiteto, Šiaulių miesto kolegijų bei bendrojo lavinimo mokyklų.
2013 m. festivalyje koncertavo atlikėjai iš 9 užsienio šalių (Ispanijos, Puerto Riko, Rumunijos, Čekijos, Lenkijos, Serbijos, Bulgarijos, Moldovos, Turkijos) ir Lietuvos.

Iš viso nuo 2005 iki 2013 m. „Saulės žiede“ dalyvavo 51 folkloro ansamblis iš 32 užsienio šalių ir 60 Lietuvos meno kolektyvų.